Začenja se nova doba Mazdinega oddelka za nastope na avtomobilskih dirkah Mazda Motorsports, saj so sestavili ekipo Mazda Team Joest, ki bo kot dirkaška ekipa s tovarniškim Mazdinim prototipom tekmovala v severnoameriškem prvenstvu IMSA WeatherTech SportsCar v skladu z mednarodnimi pravili Daytona Prototype international (DPi). Ekipa bo premierno nastopila na dirki 2018 Rolex 24 januarja v Daytoni.

Joest Racing je ena najuspešnejših ekip v zgodovini vzdržljivostnih avtomobilskih dirk, saj je osvojila 16 zmag na dirkah 24 ur Le Mansa in še številne zmage na prestižnih severnoameriških dirkah, kot so Rolex 24 v Daytoni, deset zmag na dirki 12 ur Sebringa in šest lovorik Petit Le Mans. Največ uspehov so pri Joestu zabeležili od leta 1999 kot Audijeva tovarniška ekipa, dokler proizvajalec po sezoni 2016 ni ukinil programa. Pred tem je ekipa Joest Racing zabeležila več zmag v Le Mansu s Porschejem in v nemškem prvenstvu turnih avtomobilov kot tovarniška ekipa za Opel in DTM. Podjetje je leta 1978 v Nemčiji ustanovil takratni Porschejev tovarniški voznik Reinhold Joest.

Mazdina dediščina v avtomobilskem športu vključuje tudi edino skupno zmago azijskega proizvajalca na dirki v Le Mansu in 22 zmag v posameznih razredih na dirkah Rolex 24 v Daytoni, 13 zmag v posameznih razredih na dirkah 12 ur Sebringa in 11 glavnih sezonskih prvenstvih. Po statistiki IMSA je Mazda tretji najuspešnejši proizvajalec v zgodovini severnoameriških profesionalnih avtomobilskih dirk s 155 zmagami na pomembnih prvenstvih.

“Odkar se je leta 1964 Mazda prvič odpravila na dirkališča, si v skladu z našim geslom ‘Nikoli si ne prenehajte zastavljati izzivov’ na vsaki dirki prizadevamo za zmago in osvojitev prvenstva,” je povedal Masahiro Moro, predsednik in izvršni direktor Mazde v Severni Ameriki ter izvršni direktor Mazda Motor Corporation. “Ustanovitev ekipe Mazda Team Joest predstavlja edinstveno priložnost za partnersko sodelovanje z ekipo, ki je dosegala izjemne uspehe s prototipi, in povratek Mazde na najvišje stopničke. Družini Joest izrekam dobrodošlico v Mazdini družini in sem prepričan, da bomo skupaj napisali še veliko strani v knjigi Mazdinih uspehov na dirkah.”

“Navdušeni in ponosni smo ob tej novi priložnosti z Mazdo,” je povedal Ralf Jüttner, izvršni direktor Joest Racing. “Mazda ima dolgo tradicijo v avtomobilskem športu in je – še posebej v Ameriki – vzpostavila pomembne temelje za dirkaške navdušence. Za nas to ne pomeni le vrnitve na ameriške dirke, na katerih smo vedno uživali, temveč tudi odlično novico za veliko skupino naših japonskih navijačev, ki so nas vedno toplo sprejeli.”

John Doonan, direktor področja avtomobilskega športa pri Mazdi v Severni Ameriki, novo partnerstvo vidi kot “priložnost, ki se ponudi samo enkrat v življenju.”

“To je pomemben trenutek v Mazdini zgodovini prisotnosti v avtomobilskem športu, saj se bodo naši vrhunski športni avtomobili na dirke podali z eno najboljših ekip vseh časov” je dodal Doonan. “To, kar so dosegli g. Joest, Ralf Jüttner in celotno podjetje Joest Racing, je vrhunski rezultat. Navdušeni smo nad sodelovanjem, s katerim se bo Mazda v prizadevanjih za nove trofeje na prvenstvu vrnila na pot zmage, prispevalo pa bo tudi k še pomembnejši vlogi Mazde in ekipe Joest Racing v prihodnosti.”

Mazdina trenutna ekipa za dirke s prototipi je osredotočena na prvenstvo 2018, zato se ne bo udeležila treh preostalih dirk IMSA v tej sezoni.

“Rad bi se zahvalil našim dolgoletnim partnerjem pri SpeedSource Race Engineering in lastniku Sylvainu Tremblayu,” je povedal Doonan. “S tem podjetjem smo več kot dve desetletji dosegali pomembne rezultate na vseh ravneh avtomobilskega športa. So odličen primer ekipe, ki je rasla s pomočjo Mazdinega sistema: od klubskih dirk do zmag na dirki Rolex 24 v razredu GT in nato še v programu prototipov. Veže nas močno prijateljstvo in to se zagotovo ne bo spremenilo.”

Ekipa Mazda Team Joest bo kmalu začela testirati dirkalnik Mazda RT24-P, ki ga pripravljajo za naslednjo sezono. Karoserija, ki so jo skupaj z Mazdinimi oblikovalci oblikovali po navdihu produkcijskih modelov, bo ostala nespremenjena, kar velja tudi za štirivaljni 2,0-litrski vrstni motor Mazda MZ-2.0T, ki razvije približno 600 konjskih moči, razvila pa ga je ekipa Advanced Engine Research (AER).

Podjetje Multimatic Motorsports iz Markhama v kanadskem Ontariu, ki je imelo pomembno vlogo pri ustvarjanju dirkalnika Mazda RT24-P, bo poskrbelo za izboljšave in prefinjene nastavitve podvozja, pri testiranju in simulacijah pa bodo tesno sodelovali z Joestom. Pri testiranju in razvoju bodo sodelovali tudi štirje trenutni vozniki Mazdinega prototipa, ekipo voznikov za leto 2018 pa bodo sestavili pozneje.

Podjetje Joest Racing s sedežem v kraju Wald-Michelbach v Nemčiji bo za ameriško ekipo vzpostavilo sedež na območju Atlante.